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南怀仁在京造汽车

作者: 高文瑞
发布时间:2012-02-16 17:22:50 信息来源:宣传培训处 

    历数动力能源:人、畜、蒸汽、汽油,以及之后的太阳能、氢、核……哪一步都是人类扩大张力的结果。譬如马,从桀骜不驯到老骥伏枥,人类付出了多么漫长的驯化过程,才使足步远出。而蒸汽的使用,无疑是动力能源一次革命,动物从巨大的劳动负荷中解脱出来。那个英国人瓦特发明了蒸汽机,自1765年始,人类进入“蒸汽机时代”,心智也就更高、更远。
    然而人们有所不知,第一辆蒸汽汽车是在中国制造的,更确切地说,是在北京制造的。1672年,一位比利时籍传教士,此人名叫南怀仁,在北京制造出了蒸气动力的机械装置,成为第一辆四轮蒸汽汽车。当此之时,瓦特还没出生,比他制成的复式蒸汽机早了115年,比西明顿将蒸汽机应用于轮船早123年,比司蒂芬孙用于火车早150年,比布尔用于汽车早200年。
    发明在当时并没什么反响,以致沉寂多年。近几十年来,人们越来越重视和热议。国外一位专门研究机动车历史的学者谢尔,在《北京的先驱》一文中写道:第一部文献记载的自动机器,300年前就在北京制造和行驶了。他认为,这辆车的存在有文献切实记载,可以根据这一文献复制。有人认为,这一成果在世界蒸汽机史上是具有历史意义的创举。
    南怀仁是何许人也,为什么能在中国试制汽车?此人生于1623年,是耶稣会传教士,于1658年抵达澳门,此时正是清代顺治十五年(1658年)。次年被派往陕西传教,也就有了中国的名字,字敦伯,另字勋卿。顺治十七年(1660年),他奉诏进京协助汤若望纂修历法,康熙八年(1669年),为钦天监监副,主持编制《时宪书》。此时,南怀仁奏请康熙皇帝,设计和监造了6架大型观象台天文仪器,即第谷式古典仪器:赤道经纬仪、黄道经纬仪、地平经仪、象限仪、纪限仪和天体仪,至康熙十三(1674年)年完成,实物仪器现在还完好地保存在北京建国门外古观象台。变法维新人物梁启超,曾对外国传教士在中国所起作用和产生的影响做过评价:“17世纪有一件非常重要的事,中国学术史上应该大笔特书,那就是欧洲天文,数学的流入。”
    南怀仁制造的这辆汽车其实只有二尺长,四个轮子,重要的是中部的火炉和汽锅。铜制的汽锅犹如现在的水壶,下平上圆,顶上有一喷汽的壶嘴。壶加热后,蒸汽从小嘴里喷吐而出,产生很大能量,射在涡轮叶片上,像水车产生动力,带动汽车后轮,驱动小车行走。车前还装有手动轮,控制行走方向。汽锅里发出的蒸汽可以驱动小车行驶10小时以上。
    一看这样的描述,就知道是个模型,按现在的说法是辆概念车。做这辆车是为了讨好皇帝,在没有人拽马拉的情况下,真能自动行走,不知当时康熙皇帝看了有多么开心,是否在有兴致时拿出来玩玩也未可知,但能肯定康熙很感新奇。借得开心之时,让皇帝知道科学的力量,一如说出太阳运行的规律而使皇帝学习起数学一样。康熙曾将自己的经历对大臣们说:“尔等惟知朕算数之精,却不知朕学算之故。朕幼时,钦天监汉官与西洋人不睦,互相参劾,几致大辟。杨光先、南怀仁于午门外九卿当面赌测日影,奈九卿中无人知其法者,朕思己不知焉能断人之是非,因自愤而学焉”。对于“日影”的运行规律,国人就是不能“知其法”,也就不能不让皇帝信服科技。
    这辆车的科技含量再高,其实也是个“玩具”,作为一位科学家怎么会如此浪费时间,精心设计,仅为博得皇帝一乐。其实南怀仁并没做无用功,用他的话来说:“欧洲天文学给康熙皇帝留下深刻印象,以及西洋机械师给他带来的怡乐,一定会把他的目光转向科学背后的信仰。”此话不难看出这个传教士科技背后的用意,通过皇帝来改变一个国家的信仰,科技不过是手段。
    不论怎样,南怀仁深得康熙皇帝的赏识,用西方的科技知识,使康熙拜他为师,学习天文、数学和力学。如此敬重,当然使南怀仁官至高位。其实不论这位传教士目的如何,他的勤奋和机敏是有目共睹的,康熙皇帝也是赞叹有加,死后给他封了谥号“勤敏”,这在一班大臣中都是少有的事,更别说对一个外来人。南怀仁1688年去世。康熙皇帝亲自撰写祭文:“尔南怀仁,秉心质朴,四野淹通。来华既协灵台之掌,复储武库之需……可谓莅来惟精,奉职费懈者矣。遽闻溘逝,深切悼伤。追念成劳,易名勤敏。”康熙此谕,用满汉两种文字刻在南怀仁碑碑阴,碑阳用汉文和拉丁文镌刻。迄今为止,用三种文字刻写碑文实属少见。这块墓碑就在车公庄6号市委党校内,与利玛窦、汤若望的坟茔依次排列。
    虽是概念车,却是科技发明。康熙皇帝可能没充分认识到它的意义,要不怎没降旨做成实用汽车。然而这种动力被称为布兰卡冲动式蒸汽机,对后世产生了深远的影响。事有巧合,法国人居尼奥花了6年时间,在1769年制成了世界第一辆具有实用价值的蒸汽汽车。这辆汽车的大锅炉容积很大,有50立升,很奇特,居然也与南怀仁的蒸汽机形状一样,可见南怀仁设计构思的精到。
    概念车尽管是玩具,那也是给皇帝看的,制作一定精良,用的材料肯定不会差,即使是软木,也有名贵好木。这样的精品为什么没留下来,就不得而知了。或许玩腻了,或许损坏丢弃了,或许送给什么人了……历经几百年,尤其社会的剧烈动荡,什么可能性都有,留给人的只是猜测。按理说这样的东西就失传了,犹如三国时诸葛亮设计的木牛流马,实物也只能是传说。
    此时,资料的能量凸显出来。南怀仁是个有心人,养成了把自己的科技活动记述下来的习惯,以致梳理成论文,寄往欧洲,就在去世前一年,这篇名为“自动机器”的文章发表了。据机械学家、清华大学副校长刘仙洲考证,南怀仁手稿于清康熙二十年(1681年)完成,6年后发表在德国出版的《欧洲天文学》杂志上,使这一科技成果保存下来。
    专家把南怀仁誉为“汽车始祖”,甚至认为“汽车发明在中国”。他毕竟在中国的土地上为皇帝制造出了汽车。他在中国生活了28年,那是人生最辉煌的时间,且做了高官,应该持有北京的“绿卡”,又葬在北京。
    有人不免心存遗憾,玩意儿虽好,只能是传说。有幸的是,北京汽车博物馆按照这篇文章的描述,经过多方努力,复制出了这辆小车,材制用了比较结实的榆木。有关文字记载,只是一种小车,至于什么形状,凭想像,当时的车只有马车,百年后的车形也没超出这个范围。至于手动转向的轮是什么样子,仅靠几个文字描绘,还不能做得贴切。为了观看方便,汽车博物馆只是把车的核心部位蒸汽机扩大几倍,让人们从科技的角度领略这辆概念车的神韵。
    看着壶嘴喷出的蒸汽,吹动叶片不断转动,心也跟着动了。那么早就有了对世界产生影响的科技,是咱北京人值得自豪的事儿。
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